La première visite d’une délégation siamoise en Europe

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Johann Christoph Haffner : Odia au Siam.
Vue sur la ville antique d’Ayutthaya, Siam, Thaïlande. Imprimé à Augsbourg vers 1700.

Lung Jan a déjà donné quelques belles descriptions de voyageurs européens en Asie du Sud-Est. Mais qu’en est-il des voyages siamois en Europe ? La première fois que des ambassadeurs siamois sont venus en Europe, c’était pour visiter la République des Sept Pays-Bas unis en 1608.

Laissez-moi vous dire ci-dessous comment cela s’est passé.

Ce qui a précédé

Les ambassadeurs siamois étaient des émissaires du royaume d’Ayutthaya (1345-1767). Ce n’était pas une nation de grands marchands ou marins avec d’autres nations. Un point culminant toutes les quelques années était le voyage important des émissaires en Chine pour présenter des cadeaux à l’empereur en gage de loyauté envers l’empire. Bien sûr, il y avait beaucoup de commerce avec Ayutthaya, mais il était mené par des peuples asiatiques autres que les Siamois : Perses, Indiens, Chinois et Japonais. Il était important pour les Siamois d’entretenir de bonnes relations avec ces peuples.

Vers 1500, la première puissance européenne apparaît sur la scène asiatique : le Portugal conquiert rapidement certaines régions et y établit des comptoirs commerciaux. Prenez un Goa, Macao, Malacca et un peu plus tard Ayutthaya.

A la fin de ce siècle, les marchands des Sept Provinces commencèrent également à désirer les richesses que l’Asie avait à offrir. Ainsi, en 1592, ils envoyèrent Cornelis et Frederik de Houtman à Lisbonne pour en savoir plus sur les routes commerciales vers l’Extrême-Orient. Cela a conduit à une première expédition de quatre navires plus petits sous le commandement de Cornelis de Houtman. Entre 1594 et 1597, ces navires ont navigué de Texel à Java, où ils ont signé un traité avec le sultan de Bantam (Java occidental) et sont revenus avec une cale pleine d’épices. Cette expédition a coûté la vie à 153 hommes. Après cette première expédition réussie, de nombreux autres voyages ont rapidement suivi, les actionnaires des entreprises privées impliquées sont devenus très riches.

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La première expérience des hollandais avec le Siam

La cinquième expédition partit en 1600 avec six navires dirigés par l’amiral Jacob van Neck vers l’est. Les épices étaient chargées à Bantam, d’autres navires partaient pour les Moluques. Il y avait trop peu de marchandises en stock et ils ont navigué vers Pattani, où ils sont arrivés avec du retard le 7 novembre 1601. Sur le chemin, il y a eu une visite involontaire à Macao en raison des conditions météorologiques et d’une mauvaise lecture de la carte.

Pattani était alors un royaume dirigé par une reine et un état vassal d’Ayutthaya. Malgré les objections des commerçants portugais, chinois et japonais, Jacob van Neck réussit à conclure un traité avec la reine pour le commerce du poivre et à installer un entrepôt trois jours seulement après le débarquement. Lorsque van Neck quitta Pattani avec de nombreuses épices précieuses en août 1602, plusieurs navires néerlandais étaient déjà arrivés et il laissa derrière lui un entrepôt avec 26 commerçants néerlandais de trois sociétés différentes. En mars 1602, la Compagnie hollandaise des Indes orientales fut fondée à Amsterdam, réunissant les six compagnies déjà existantes. Les choses allèrent vite par la suite et à partir de 1620, la VOC était de loin la société commerciale la plus importante de l’Est.

C’est ainsi que l’historien François-Henri Turpin décrivait les trois principales nations européennes du Siam en 1771 :

« Les Portugais étaient l’incarnation d’une pauvreté terrible. Leur paresse naturelle exacerbée par le climat les empêchait de profiter des avantages d’un pays où ils apportaient leurs vices mais où ils ne profitaient pas des vertus de ce pays. ….L’Angleterre a jeté les bases d’une organisation mais leur nature fière et leur jalousie de leur indépendance les ont empêchés de plier sous le joug d’un tyran au pouvoir illimité. A cause de leur manque de docilité, ils tombèrent en disgrâce et durent quitter le pays…

Les Hollandais par contre….

étaient souples et maniables, toujours prêts à apaiser ceux qui pouvaient les enrichir, et ils étaient les seuls Européens à construire sur des bases solides. Ils pensaient que tout allait bien tant que c’était utile et enrichissant. La simplicité de leurs manières encourageait la confiance d’une nation qui croyait devoir se méfier de ceux qui s’entourent de luxe. “

Les premiers contacts avec Ayutthaya

En 1603, l’amiral Wijbrant van Waerwyck rencontra un ambassadeur du roi siamois Naresuan à Pattani. Il lui a parlé des contacts du Siam avec la Chine. Waerwyck était très intéressé par la poursuite du commerce avec la Chine, c’est pourquoi il écrivit une lettre au roi Naresuan en juin 1604. Une première expédition partit sans succès pour le Siam dirigée par Cornelis Speckx et son cousin Jan Volkertz. Une nouvelle guerre entre Ayutthaya et la Birmanie, la mort du roi Naresuan en 1605 et la succession du roi Ekathotsarot ont jeté un coup d’œil dans les travaux. En 1606, une deuxième délégation à Ayutthaya par Jacques van der Perre et Willem Tonnemann a suivi pour étudier les possibilités d’autres activités économiques. Les contacts avec la cour se sont bien déroulés jusqu’à ce qu’ils demandent un ensemble de bétel en or, quelque chose qui ne pouvait appartenir qu’aux nobles. Pourtant, le roi était bien disposé envers les Hollandais, ne serait-ce que pour ennuyer les Portugais et les Espagnols. Ils ont obtenu l’autorisation de créer un entrepôt qui a duré jusqu’à la destruction d’Ayutthaya en 1767.

Les ambassadeurs d’Ayutthaya auprès du « roi de Hollande »

Les faveurs accordées aux Néerlandais ont suscité l’envie et la colère des Portugais qui ont essayé de diverses manières de présenter les Néerlandais sous un mauvais jour comme une nation de pirates sans scrupules sans terre ni ville. C’est peut-être la raison pour laquelle le roi Ekathotsarot est devenu curieux et a décidé d’envoyer une ambassade aux Pays-Bas. Le 19 décembre 1607, ces envoyés, forts de quinze hommes, arrivèrent à Bantam. La VOC avait précédemment annoncé qu’elle n’était pas prête à envoyer des ambassadeurs en Hollande, car cela coûterait beaucoup trop cher, mais elle estimait toujours qu’elle ne pouvait pas refuser ce geste du roi. Les deux principaux ambassadeurs ont été mis sur un navire tandis que les autres ont été renvoyés au Siam.

Pendant le voyage de janvier à septembre 1608, il y eut quelques problèmes. Cornelis Speckx et son cousin sont morts et apparemment un ambassadeur a pris des pierres précieuses à Speckx… Le commandant de la flotte Matelieff a menacé de couper les oreilles des ambassadeurs s’ils ne rendaient pas les pierres précieuses ! Le retour s’est fait par l’intermédiaire de l’autre ambassadeur, qui « venait de voir les pierres précieuses traîner quelque part », de sorte que la réputation et les oreilles étaient épargnées. Le 2 septembre 1608, la flotte arrive aux Pays-Bas.

Les ambassadeurs dans les sept provinces et le résultat

Un compte rendu de la réception des ambassadeurs siamois en Hollande a été conservé dans un document de dix pages en langue française. Quelques citations :

« Le commandant de la flotte Matelieff a effectué une visite au Prince Maurits le 10 septembre, au cours de laquelle il a discuté des succès des activités du VOC en Asie au cours d’un déjeuner. Il a évoqué les batailles avec les Portugais qui ont perdu treize grands bateaux et les bonnes relations avec les rois d’Asie, en particulier le Siam. Il parla des deux ambassadeurs siamois qu’il avait amenés avec lui et qui diraient au roi siamois que les Hollandais n’étaient pas des pirates, comme le prétendaient les Portugais, mais qu’ils avaient un pays avec des villes et des commerces. Le lendemain, les deux siamois rendirent visite au prince Maurits. Ils le considérèrent comme un roi, tombèrent à genoux, se prosternèrent trois fois très bas et se glissèrent jusqu’au prince qui leur fit signe de se lever, ce qu’ils firent.

Le document français décrit les Siamois comme ayant la peau brune, le nez plat et les cheveux noirs et épais comme une crinière de cheval : « Leur langue est barbare et difficile à comprendre, alors qu’en script les mots ne sont pas séparés les uns des autres. Les Siamois présentèrent la lettre du roi gravée sur de l’or concassé, et ils échangèrent des cadeaux précieux et, par l’intermédiaire d’un interprète, des promesses d’amitié. Les deux ambassadeurs restèrent en Hollande encore dix-sept mois. On ne sait rien d’autre d’eux, sauf qu’ils ont visité Hoorn et Enkhuizen. En septembre 1609, les seigneurs XVII de la VOC prennent la décision de renvoyer les ambassadeurs au Siam, avec un représentant de la compagnie, des lettres et des cadeaux avec un «raisonnable le prix”.

La flotte VOC part de Texel le 30 janvier 1610 et, après un voyage difficile avec la perte de huit navires, n’arrive à Bantam que le 19 décembre. Le marchand en chef d’Ayutthaya rapporta qu’au cours des trois années précédentes, le roi Ekathotsarot avait demandé à plusieurs reprises si ses ambassadeurs étaient déjà revenus ou ce qui leur était arrivé. Ce roi mourut en 1610.

Ce qui s’est passé à côté des deux ambassadeurs est et reste un mystère pour tout le monde. Se sont-ils noyés lors du tragique voyage de retour ? Mais pourquoi le roi ou le principal marchand d’Ayutthaya n’en a-t-il pas été informé plus tard ? Ou avaient-ils peur de la vengeance du roi après leur vol des pierres précieuses et se sont enfuis ? Nous ne le savons pas et ne le saurons probablement jamais.

Source : Dirk van der Cruysse, Siam & the West, 1500-1700, Silkworm Books, 2002


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